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经济不现实:SEC ICO 先例对 Ripple 意味着什么

2022.12.07

美国法律中首次代币发行的故事分为四幕:Kik Interactive、Telegram、LBRY 和 Ripple Labs。


随着这四个案件中的三个案件的裁决,Ripple Labs 在 12 月 2 日星期五交换了对简易判决动议的决斗答复,我们现在进入了长达 10 年的传奇的结局。


CoinDesk 专栏作家 Preston Byrne 是 Brown Rudnick LLP 的合伙人。


这个故事始于 Mastercoin 和 CounterpARty 等长期被遗忘的项目,随着以太坊等项目进入公众意识,现在随着美国加密货币开发商避开母国转向国外更绿色的牧场而慢慢消亡。


如果 Ripple 输了,正如我预计的那样,它迟早会输,它的失败将具有很强的象征意义。该公司及其相关协议是世界上运行时间最长、意义重大的加密货币项目之一。XRP 实际上是一个家喻户晓的名字。


早在 2012 年,当 Ripple 成立时,“首次代币发行”这个词还不存在。针对当时规模很小的加密行业的执法行动也没有。事实上,美国证券交易委员会 (SEC) 直到 2018 年 11 月才宣布其针对 AIrfox 和 Paragon ICO 涉嫌注册违规的首次和解。就上下文而言,Ripple 的网络于 2013 年 1 月 1 日投入生产——将近六年前。


除了 Ripple 近十年来一直位居市值前 10 名的硬币之外,该项目还代表了一种独特的共识方法,而当时任何类型的区块链协调的替代方法都只有几年的历史。


一般来说,2013-15 年期间的区块链以四种方式之一运作:


Ripple 利用一种新颖的共识机制,在该机制中,节点列表(即所谓的“UNL”或“唯一节点列表”)进行循环投票,直到 80% 的节点同意将哪些交易附加到链的末端. 这类似于今天更广为人知的委托权益证明模型(除了没有权益)。Tendermint 或 Cosmos 在这个投票过程中采用了类似的方法,除了没有 UNL(并且明显更加去中心化)。


Ripple 的支持者声称,这种循环方法的优点在于网络可以以低得多的成本处理更多的交易。批评者说,缺点是它需要更高程度的信任并且不是真正去中心化的。


另请参阅:SEC 希望“重制法律”,而不是“应用它”  | 观点


值得庆幸的是,Ripple 的法律问题与协议无关——而是与代币有关。在创世之初,Ripple Labs 或其前身 OpenCoin 实体铸造了 1000 亿个 XRP 代币,这些代币随后分发给公司和早期管理人员,然后出售到更广泛的加密市场,为 Ripple Labs 的运营提供资金。


当时,关于以这种方式出售的代币是否构成证券存在很多激烈的争论。一方面是加密货币企业家声称代币销售可以作为一种不受监管的治理机制和众筹工具。另一方面,包括我在内的许多律师认为,SEC 最终会明智地打击这种做法。


正如我们现在所知,怀疑论者是对的。


第一个大幅下跌的 ICO 是 Kik Interactive。Kik 曾经是,或者更确切地说,现在仍然是一款使用不多的消息传递应用程序,在 2017 年第一次 ICO 大繁荣的高峰期转向加密货币。Kik 直接向公众出售代币,而没有有效的注册声明。SEC 提起诉讼,16 个月后,Kik因简易判决动议败诉。


Telegram 是委员会的下一个头皮。Telegram 是由俄罗斯亿万富翁帕维尔·杜罗夫 (Pavel Durov) 创立的一款流行的、据称加密的消息传递应用程序。众所周知,尽管 Telegram 是地球上最常用的消息应用程序之一,但它没有产生任何收入。为了解决这个问题,Telegram在 2018 年期间通过私募在各种私人筹款交易中发行并出售了价值惊人的17 亿美元的加密货币代币。


Telegram 与 Kik Interactive 的不同之处主要在于,Telegram 首先通过私募向高净值投资者和离岸投资者出售代币,这些投资者可能随后将这些代币转移到美国市场,从而卖给美国零售买家。就在代币发行前几天,SEC 起诉了 Telegram 并获得了停止代币转换的紧急限制令。在这里,美国证券交易委员会也将很快赢得初步禁令动议。官方 Telegram 代币项目立即终止(但以各种不相关的形式继续存在)。


LBRY(发音为“Library”)是下一个被砍掉的项目。LBRY 是对 YouTube 的重新构想,具有去中心化的货币化工具,旨在解决谷歌和 Facebook 等公司出于政治动机的审查问题。令牌在实际应用程序中执行实际功能然而,出售该代币被视为提供投资合同。


就像在 Kik Interactive 和 Telegram 中一样,LBRY 也失去了简易判决的动议,这次是在新罕布什尔州。LBRY曾表示, “LBRY Inc. 很可能在不久的将来死掉。”


这把我们带到了今天。SEC 辩称,在 2013 年至 2020 年期间,Ripple 通过出售代表“投资合同”的 XRP 筹集了 13 亿美元。12 月 2 日,美国证券交易委员会和 Ripple 交换了决斗动议,决定他们之间应该开的最后一枪(或至少在最后一枪中),然后纽约南区的法官将再次裁定代币项目的合法性。


将 Ripple 在本案中的论点归结为 Twitter 上的一行,公司法律顾问 Stuart Alderoty 采取了类似于否认的方式。他争辩说,除其他外,没有投资合同,因为 Ripple 和 XRP 购买者之间没有正式合同,并且这些代币被出售用于消费用途。


就其本身而言,美国证券交易委员会不少于 15 次提到 Ripple 销售的“经济现实”,要求法院“超越样板免责声明”来看待事实,包括谁购买了代币以及如何使用它们。据称,这种经济现实“排除了 Ripple 主要为消费用途提供和销售 XRP 的任何论点。”


回顾先例诉讼,很明显哪种论点在联邦法院更成功。在 Kik 案中,Hellerstein 法官写道,“形式应该被忽视,重点应该放在经济现实上”(引用 1967 年的 Tcherepenin v. Knight, 389 US 332, 336)。


在电报中,Castel 法官指出“国会打算应用 [证券法] 来开启交易背后的经济现实,而不是附加在其上的名称,”(引用 Glen-Arden v. Constantino, 493 F.2d 1027、1034(2d Cir. 1974))。


另请参阅:SEC 可以使用 BlockFi 作为清晰加密规则的对象课程观点


在 LBRY 案中,Barbadoro 法官写道,“调查的重点是交易的客观经济现实,而不是交易采取的形式”(引用 United Housing Foundation v. Forman, 421 US 837, 848 (1975))。


SEC 在对 Ripple 和法院的答复简报中总结道,“联邦证券法建立的注册制度不对‘行业’进行监管。” 它规范行为......为了投资者的利益。”


真的吗?


在这一点上,加密行业或多或少已经接受了这样一个事实,即普通的 ICO 可能满足 Howey 测试的所有分支,Howey 测试是确定什么是证券的一组基础标准。我希望 Ripple 诉讼的结果只会证实这一点。


然而,还有另一个经济现实需要考虑:今天,很明显加密货币永远不会消失。对于所有讨论“经济现实”的先例,更重要的事实是全球有数亿加密用户,而且这个数字呈指数增长,其中许多是美国人。


告诉下一代加密项目,合规的唯一途径是“进来注册”或放弃,就像试图将福特 T 型车送入太空。Crypto 的基本运作模式是通过互联网进行自我托管和直接点对点交易,而不是通过用湿墨水签名并邮寄给过户代理人或经纪自营商的纸质表格。没有支持加密资产交易的国家证券交易所。SEC甚至不会批准受监管的交易所交易基金 (ETF),尽管有许多提议和大量市场需求。清单还在继续。


很明显,一大批投资者不希望 SEC 出售的东西。事实上,他们想要的恰恰相反。数以百万计的数字原住民每天使用无需信任的智能合约来获得贷款和其他金融工具,或授予和购买资产,如部分特许权使用费现金流。他们在比巧克力棒还小的手持超级计算机上,在世界任何地方,与世界上的任何人一起,瞬间完成这项工作。很快他们将在人工智能 (AI) 的帮助下这样做。投资者将真正拥有触手可及的超人能力。


在过去的六年里,加密货币已经接受了大萧条时期监管计划的经济现实。在这个关头,美国唯一的问题是我们是否想稍微退出该制度,以便我们可以在国内培育和监督这些新的加密公司——或者坚持下去,将它们推向海外并监督这些新的在家做生意。


不管国会喜不喜欢,老办法都完蛋了。


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